Tecnología

El inesperado renacimiento del coche volador

Cómo las fuerzas armadas del siglo XXI pueden hacer realidad uno de nuestros sueños más salvajes y más longevos

“¡Este nuevo milenio apesta! ¡Es exactamente lo mismo que el antiguo milenio! ¿Sabes por qué? ¡No hay autos voladores! " - Lewis Black

De todas las visiones lejanas para el futuro que nos brinda la cultura popular (de hecho, esta misma revista sobre casi todas las demás), tal vez ninguna esté hoy tan conspicuamente ausente como el automóvil volador. Otras fantasías de ciencia ficción (la capa de invisibilidad, las armas láser, los traductores universales, las impresoras 3-D) existen hasta cierto punto, aunque solo sea en una mesa de laboratorio en algún lugar. Pero el automóvil volador, una vez considerado el siguiente paso lógico en el tránsito personal, simplemente nunca despegó.

Pero ahora, por primera vez desde la era de Henry Ford, el auto volador tiene un patrón serio. Y no es un excéntrico millonario o un inventor de garaje demasiado entusiasta. Es el Departamento de Defensa de Estados Unidos.

En abril, DARPA lanzó una convocatoria de propuestas buscando un vehículo con algunas características que inviten a la reflexión; una capacidad de uno a cuatro pasajeros, suficiente robustez para salir de la carretera y, lo que es más intrigante, capacidades de vuelo completas con despegue y aterrizaje verticales (VTOL). Llamado Transformer, el programa buscaba "movilidad independiente del terreno", no solo para que los soldados pudieran sortear las obstrucciones físicas, sino también para ayudarlos a evitar emboscadas y la amenaza más generalizada en los enfrentamientos militares actuales de Estados Unidos: los artefactos explosivos improvisados.

Algunas iniciativas de DARPA mueren silenciosamente. Otros se convierten en la NASA o en Internet. Transformer permaneció en silencio durante unos meses, pero luego comenzaron a llegar las propuestas, completas con dibujos conceptuales futuristas pero de aspecto factible: Humvees equipados con rotores de helicópteros plegables o enormes ventiladores con conductos o alas plegables (o una combinación de lo anterior) arrasando sobre los robustos terreno o ciudades inclinadas del tercer mundo, artilleros colgando por la puerta lateral. Casi podías escuchar Cabalgata de las valquirias sonando por algún altavoz invisible.

Pero estos diseños eran diferentes de los esquemas fantasiosos que surgen en los garajes y en los sitios web de vez en cuando. No necesariamente en espíritu o mecánica, sino en el hecho de que buscaban un premio concreto más allá de la satisfacción del vuelo en sí: millones de dólares de defensa potenciales para desarrollar los prototipos, y quizás muchos millones más en contratos si tuvieran éxito.

El mes pasado, AAI Corp., con sede en Maryland, obtuvo una subvención DARPA de $ 3.05 millones para desarrollar su vehículo híbrido de ala / rotor Transformer (arriba). Luego Lockheed Martin obtuvo un contrato de estudio similar para desarrollar su propio diseño de transformador alternativo (derecha), empleando un gran ventilador con conductos en cada ala para proporcionar elevación y empuje. Poco después, el fabricante de motores a reacción Pratt & Whitney Rocketdyne recibió $ 1 millón para desarrollar un motor diesel liviano para impulsar el vehículo. Las tres empresas ya han puesto sus cabezas juntas en el proyecto. Con los incentivos económicos y un imperativo estratégico en mente, parece que el automóvil volador finalmente está despegando.

Hay varias explicaciones de por qué el automóvil volador aún no se ha convertido en una realidad, pero parece que se nos acabó el incentivo (si no la imaginación). En los embriagadores días de la década de 1920, el automóvil volador era una conclusión inevitable: "Hoy en día, los eventos en el ámbito de la aviación están dando vueltas a un ritmo tal que casi podemos imaginarnos pasando las vacaciones del próximo verano recorriendo las carreteras aéreas". Estas palabras, escritas en la edición de noviembre de 1926 de Popular Science, detallaban grandes avances en la maquinaria de vuelo que estaban llevando la tecnología al hombre común. La pieza incluía una representación en blanco y negro de Henry Ford junto a su avión-automóvil híbrido compacto, el "Ford Flivver". Según Ford, su máquina "estaría al alcance del bolsillo de todo hombre". Bien podría haber estado hablando del Modelo T.

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